Entrevista con Matthias Wüllenweber, programador jefe de ChessBase

por Conrad Schormann
22/12/2020 – Para su blog "Perlen vom Bodensee" ("Perlas del lago de Constanza"), Cornrad Schorman ha realizado una entrevista al fundador y programador jefe de ChessBase, Matthias Wüllenweber. Hablan en ella de los comienzos de la empresa, del ajedrez online y de cómo surgió la idea de programar el servidor de ChessBase, Playchess.com que se inauguró en 2001. Pero lo más interesante, por supuesto, son las novedades más recientes y los planes para el inmediato futuro. | En la foto: Matthias Wüllenweber con Garry Kasparov | Foto: del archivo de ChessBase

ChessBase 16 - Mega package Edition 2021 ChessBase 16 - Mega package Edition 2021

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"A nadie le gusta perder con los colegas" - Matthias Wüllenweber acerca del ajedrez cibernético 

Una colección con unas 6.000 partidas de ajedrez, informatizadas! ¡En un solo disquete! Estamos hablando del comienzo de todo, cuando Garry Kasparov se quedó maravillado con la transcendencia del invento de Matthias y con las posibilidades que permitía. Wüllenweber había creado una base de datos con partidas de ajedrez. Eso fue en 1986. Wüllenweber, Frederic Friedel y Kasparov se reunieron en la habitación de un hotel en Básila. Se puede decir que Kasparov fue el "primer cliente" de la empresa ChessBase. "Lo que ha desarrollado Wüllenweber, para el ajedrez es la novedad más importante desde el invento de la imprenta", opinó el campeón del mundo. 

Kasparov ya no juega al ajedrez de manera profesional, pero Wüllenweber continúa desarrollando programas de ajedrez. La versión más reciente, el ChessBase 16, cuya versión inicial fue programada en la habitación de estudiante de Wüllenweber, salió a la venta el mes pasado.

En lugar de terminar tranquilamente el año,  Wüllenweber se concentra ahora en perfeccionar el funcionamiento del portal de juego online de ChessBase, para que la segunda temporada de la Liga Alemana de Ajedrez online (DSOL) pueda arrancar el próximo mes de enero. La Federación Alemana ha optado por disputar su liga oficial en el servidor de ChessBase Playchess.com, actualmente: play.chessbase.com 

En su vigésimo año de existencia, el servidor de ChessBase, para jugar al ajedrez online, es el único portal que permite que los jugadores se puedan ver unos a otros directamente en la aplicación, tanto con el  navegador de internet o como desde el flamante ChessBase 16.

Las salas virtuales de club permiten una experiencia "social" que tiene la idea de acercarse cuanto más posible a la experiencia de estar en un club de ajedrez de verdad, a pesar de que la cita tenga lugar en internet.

Dentro de poco comenzará la segunda temporada de la Liga Alemana de Ajedrez online, que nuevamente se disputará en el servidor de ChessBase.

Conrad Schorman del blog "Perlen vom Bodensee", ha realizado una interesante entrevista con Matthias Wüllenweber. 

No hay mucho tiempo para descansar: tras la salida al mercado del flamante ChessBase 16, Matthias Wüllenweber está ahora perfeccionando la aplicación para jugar online, para que la segunda temporada de la DSOL sea un éxito absoluto. 

Sr. Wüllenweber, ¿cuándo disputó Ud. su primera partida de ajedrez online?

Fue en septiembre de 2001, con un colega mío. Jeroen van den Belt y yo habíamos programado el servidor de ajedrez de ChessBase, Playchess y lo acabábamos de estrenar. Eso ocurrió en la oficina de ChessBase. Enseguida se apuntaron más colegas y jugábamos con una docena de personas. La verdad es que fue un momento muy especial.

En 2001 los "humanos" todavía podían enfrentarse a las "máquinas". El programa "Fritz", era su producto principal, a parte del propio programa ChessBase.   

Se pueden jugar partidas muy interesantes e instructivas contra la máquina. Hemos llegado muy lejos a la hora de refinar los diferentes estilos de juego del programa. Hay un modo "Easy play" en el que el programa Fritz procura, brindarnos posibilidades tácticas con la idea de facilitar el entrenamiento de nuestra visión combinatoria. Pero, aunque hayamos "humanizado" muchísimo a la máquina, incluso bautizándolo con el nombre de una persona "Fritz" y dándole una voz (alemana, prominente, del humorista Matthias Deutschmann), sigue siendo un programa informático, una máquina. Desde un punto de vista psicológico la situación es más atractiva si al otro lado hay una persona de carne y hueso con emociones. El enfrentamiento directo, frente a frente, produciendo adrenalina, eso es lo que hace tan especial nuestro juego. Al fin y al cabo, es esa es la razón por la que jugamos al ajedrez. 

El humorista (y fuerte jugador de ajedrez) Matthias Deutschmann es "la voz" alemana del programa de ajedrez, Fritz. 

Hace veinte años no había aún mucha gente que quisiera jugar al ajedrez online.

Es posible que nuestro amigo Tim Krabbé presintiera lo del ajedrez online y su posterior éxito. A Tim no le gustaba enfrentarse con la máquina. Procurábamos convencerle con argumentos como eso le serviría para aumentar la fuerza de su juego y que nuestros programas cada vez se parecían más. en cuanto a estilo de juego, a un oponente humano. Pero todo eso, a Tim, no le acababa de convencer. Su argumento era: 

"¡Pero, si existe Internet! Sería mucho más interesante enfrentarse online, con un oponente humano. Lo de los programas de ajedrez no es para mí".

Al final el desarrollo de la tecnología le ha dado la razón a Tim. 

¿Cuándo se puso en práctica la idea?

En 1997. Fui a Israel invitado por kasparovchess.com, una empresa tipo "start-up" que aspiraba a cotizar en Bolsa. Yo conocía a la gente que estaba detrás del proyecto. Uno de ellos era el co-autor del programa de ajedrez Junior. A finales de los años noventa, Junior llegó a ser un producto importante también para nuestra empresa. En Israel, me llamó la atención que el equipo de kasparovchess.com opinaba que el ajedrez cibernético, o sea el jugado a través de internet, era un asunto de la máxima relevancia. Decidí probarlo también en nuestra empresa. Así fue como le reforzamos a Fritz con el servidor de ajedrez online. 

Así es pues cómo surgió la idea del portal de juego Playchess.com.

Exacto. Fue entonces cuando, partiendo desde cero, empezamos a armar nuestro propio. Era un proyecto gigante. Hoy en día, los programadores trabajan con un sistema de piezas preelaboradas. Es decir, únicamente es necesario juntar los elementos de tal manera, que al final se tenga el resultado deseado. En aquel entonces era mucho más difícil; además, cabe recordar que en aquel momento las máquinas eran muchísimo más lentas que hoy en día. 

Una vez lanzado, ¿qué acogida tuvo el servidor?

Al principio experimentó un fuerte crecimiento. la competencia era en ese tiempo limitada: existían ICC, FICS y nuestro servidor. Eso ha cambiado mucho a lo largo de los últimos años. El ajedrez online, que al comienzo era para nosotros  un modelo de negocio, pero con la aparición de las plataformas gratuitas se ha ido convirtiendo poco a poco en algo así como un "bien público" patrimonio de todos. Para nosotros, el servidor seguía siendo importante, desde el punto de vista de "tener una comunidad" de ajedrez online. Pero la verdad es que debido a la multitud de productos y servicios que ofrecemos el juego online ha ido perdiendo protagonismo. Es cierto que hemos perdido terreno en el campo del juego online con respecto a nuestros competidores, que por cierto, en algunos casos han invertido cantidades muy importantes de dinero en el ajedrez online. Pero eso no quita que nosotros sigamos teniendo puntos únicos de venta y que, debido a ello, estemos experimentando un crecimiento constante que, a lo largo de esos últimos meses, se ha incrementado notablemente.

Claro: el coronavirus, Netflix, el Campeonato de Alemania de Ajedrez online (DSOL), etc.

Exacto. Ha cambiado el modo en que la gente disfruta de sus momentos de ocio, con todo el mundo encerrado en casa, hay mucha demanda de actividades divertidas y a la vez sensatas que puedan ser practicadas desde casa y, desde luego, el ajedrez reúne sobradamente ambas condiciones. Y eso lo estamos notando muy claramente. Últimamente, en octubre/noviembre, ha habido otro impulso. No sé en qué medida eso ha podido deberse a la popularidad de "Beth Harmon" (el personaje protagonista en la serie de Netflix "The Queen´s Gambit"). 

¿Cuáles esos puntos de venta únicos relacionados con las ofertas online de ChessBase que ha mencionado ? 

Por ejemplo, nuestra página schach.de (en alemán y en inglés). Es una página con pequeñas pistas, ejercicios y explicaciones que ayudan mucho a la hora de dar los primeros pasos en el tablero de ajedrez. Es muy atractivo para los principiantes y está teniendo muy buena acogida en Alemania. Hemos constatado que le gente se queda leyendo dichas páginas durante mucho tiempo.  (Redacción: de momento dicha página no existe en español.)

Matthias Wüllenweber de joven, cuando aún estudiaba Ciencias Físicas. Fue entonces tuvo la idea de sustituir los libros de ajedrez, los Informadores y las fichas, por una base de datos de partidas de ajedrez. El resultado fue: ChessBase

He leído en repetidas ocasiones que "ChessBase no ha cuidado lo suficiente las aplicaciones web". ¿Es cierto? 

Al comienzo no nos preocupamos demasiado de Internet en general porque desde nuestro punto de vista del momento no tenía aún mucho que ver con nuestra oferta: nuestras páginas web iban con uno o dos años de retraso.

Hoy en día, sin embargo, tenemos una oferta muy amplia en cuanto a aplicaciones y herramientas web. ¿Igual hasta demasiado amplia? Queremos hacerlo todo perfecto y tenemos ofertas por ejemplo, como la aplicación web para entrenamiento táctico y de aperturas, bases de datos en la nube, etc.

Tenemos páginas web con noticias de ajedrez (red.: en varios idiomas, alemán, inglés, español, francés y también la de ChessBase India) que tienen muy buena acogida. Hay vídeos, etc. En ese sentido viajamos por dos vías: tenemos nuestros productos estrella ChessBase y Fritz por un lado, y las aplicaciones web por el otro. 

Los competidores de ChessBase ofrecen jugar a través del navegador de internet y no hace falta instalar un programa informático. 

Tal posibilidad existe desde hace tiempo también en el servidor de ChessBase. Eso sí, inicialmente no lo resaltábamos mucho. 

¿Ha servido la Liga Alemana de Ajedrez online para hacer más conocido ese aspecto?

¡Sí! Mucho. La Liga de Ajedrez Online de la Federación Alemana de Ajedrez ha sido un gran incentivo para nosotros, para perfeccionar nuestra oferta de ajedrez online. Al principio teníamos problemas para gestionar, por ejemplo, las competiciones por equipos. Nos hemos tomado un lapso de una semana para perfeccionar ese aspecto concreto. A lo largo de la temporada todo ha ido funcionando cada vez mejor. Ahora, tras la experiencia, puedo decir que me he disfrutado mucho puliendo y optimizando nuestra plataforma.

En principio no lo habíamos incluido en nuestro plan de proyectos para 2020; había otras muchas cosas en cartera. No ha sido fácil resolver todos los problemas técnicos apremiados por el tiempo. Pero, al final ha merecido mucho la pena. Y no lo digo sólo por los jugadores alemanes que participan en la liga, sino también para nosotros mismos como equipo de ChessBase. Ha sido una experiencia gratificante a la vez que constructiva. 

¿Se ha logrado crear el "ambiente" típico de una liga de ajedrez seria? 

La bienvenida por parte de los capitanes y después los diálogos de los espectadores en la charla, sí que han creado un ambiente típico tal y como lo conocemos en las competiciones por equipos. A mí me ha encantado. Y ese aspecto de la "liga seria", se genera automáticamente por la seriedad con la que la Federación Alemana ha organizado la DSOL. Tienen un equipo muy profesional de árbitros y toda la gestión, basada en la administración de la Bundesliga, ha sido muy buena. Me alegro mucho de que continuemos con ello. 

Y además con vídeo dentro de la misma ventana de juego.  ¿Eso es para dar autenticidad y para una sensación de comunidad? 

Jeroen van den Belt

El ajedrez, tal lo conocemos normalmente, es una experiencia social. Los encuentros con amigos en una velada en el club de ajedrez, las competiciones por equipos, las actuaciones de los amigos o alumnos en los torneos, etc. El ajedrez jugado a través de Internet carecía de ese aspecto "social" y nosotros hemos dárselo, creando un ambiente que se pareciera lo más posible a de las competiciones y experiencias que conocemos del ajedrez presencial. La idea es que los jugadores puedan literalmente "verse las caras". 

Por cierto, la idea de incluir charla con vídeo, incrustada en la ventanilla de juego, ha sido un invento de nuestro colega programador, Jeroen van den Belt. Cuando se le ocurrió ni siquiera sabía que se iba a disputar la Liga Alemana de Ajedrez por Internet. 

¿Ah? ¿Entonces, cómo se le ocurrió?

Por el ambiente entrañable que caracteriza el trato entre colegas en nuestra empresa. Debido a la pandemia, notábamos como, forzosamente, la gente se alejaba, como perdíamos un poco el contacto que siempre habíamos apreciado tanto. Casi todo el mundo ha estado trabajando desde casa para evitar el contagio. Echábamos de menos el trato directo y su aspecto social. Por ello, hemos sido los primeros en utilizar esa función. Y ahora se ha convertido en un ritual fijo. Todos los viernes por la tarde, solemos jugar un torneo con los compañeros de ChessBase, con vídeo y audio. Eso es algo que nos resulta a todos muy grato. 

"Lamentablemente nunca termino entre los ganadores del torneo con los compañeros de ChessBase". Matthias Wüllenweber (fila de arriba, segundo de la izquierda).

¿Es una auténtica competición?

Desde luego. ¿A quién le gusta perder contra los compañeros de trabajo?". Eso sí, yo con mis 1900 puntos Elo nunca estoy entre los ganadores. Arne Bracker y Fabian Brinkmann suelen ser quienes se disputan la victoria en la mayoría de los casos. Bueno, salvo cuando se asoma algún invitado especial que sea todavía más fuerte que estos dos. 

ChessBase 16 ha salido a la venta. ¿Cuál será el próximo proyecto? 

Doy por terminada la programación de la parte mecánica del ajedrez online. Ahora nos vamos a dedicar un poco más a la parte interactiva. Actualmente nos estamos planteando la pregunta de cómo hacer más atractiva la propia sensación al jugar. "La belleza en el ajedrez", por ejemplo, es un tema al que le estoy dando vueltas. Estamos haciendo pruebas para ver si es posible valorar a los jugadores en función de su estilo de juego y si este es "bello". Eso podría desembocar en una nueva función de nuestro portal de ajedrez. Actualmente estamos preparando la nueva temporada de la DSOL. Hemos elaborado una lista de posibles mejoras basada en las propuestas de los propios participantes en la Liga de Ajedrez online. Estamos atando todos los cabos sueltos para que, en enero, los jugadores puedan ver atendidas y puestas en práctica en práctica sus propuestas. 

ChessBase 16 es la versión más actual (recién publicada en noviembre de 2020) cuya primera versión fue publicado en 1987, como producto estrella de la empresa hamburguesa, ChessBase

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Traducción literaria: Nadja Wittmann (ChessBase)

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Conrad Schormann, periodista alemán
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